区块链的生与死 | 嘉宾观察


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EOS展现出公众对区块链和ICO的狂热与追逐;ICO让大量不明就里的投资者,攥着大把大把的现金挤破了额头蜂拥入圈;中本聪极有可能是地球上最富有的人,且没有“之一”;而比特币在以后是死是活,是去是留,是优币还是劣币,其实都是同一个问题。在过去没多久的2018年中,与区块链相关众生相的生与死,都实实在在,历历在目。



距离2020年日本东京奥运会开幕还有不到600天的时间。届时,来自世界各地的运动员与成千上万的游客都会涌入东京这座世界上最大的城市之一。有市场研究机构预测,东京奥运会期间,游客的消费金额将达数十亿美元。但由于日本金融系统的限制,受影响的交易额将达到数亿美元。日本民众普遍使用纸币与金属硬币结算,这种古老而传统的方式让日本国内随处可见类似自动取款机、点钞机,甚至运款押送车队的身影。据估计,这些结算硬件设施的成本加起来,每年高达180亿美元。


20188月,日本政府宣布,将为加入“无现金”项目的公司提供补贴,并减免税收。在此背景下,日本最大的银行三菱日联集团(MUFG)与美国互联网科技公司阿卡迈(Akamai)合作,为2020年的东京奥运会建设一个基于区块链的支付结算网络。按照规划,该网络可以处理从自动高速公路过路费到信用卡刷卡,再到App内实现购物结算在内的各种支付。三菱日联与阿卡迈称,在测试过程中,系统每秒可以处理超过一百万笔交易,每笔交易的确认时间不超过2秒。如果此言不虚,这个网络将成为全球最快、最强大的消费者支付网络。Visa信用卡网络每秒只能处理数千笔交易。


要想验证三菱日联与阿卡迈究竟是言过其实,还是名副其实,都只能耐心等到500多天后的东京奥运会了。而在过去没多久的2018年中,与区块链相关众生相的生与死,却都是实实在在,历历在目。


EOS


没有什么能比EOS更能适合展现出公众对区块链和ICO的狂热与追逐。EOS的身上,承载着太多人的期许,也承载着太多人的失望,还有其自身的种种承诺与打脸。


作为一种新的区块链,EOS的初衷旨在大大提高以太坊被人们广为诟病的交易速度,被认为是一种比以太坊更快也更有效的替代品。但与这个初衷背离的是EOS启动过程的异常缓慢。纵然如此,这也并不妨碍人们对它的追逐。一年多以前,EOS的开发者利用一个还没有建立起来的系统,开始向公众发售加密货币,筹集到的资金超过了40亿美元(从2017626日开始众筹,到201862日结束),令人惊讶之余,更多的是茫然不知所措。


40多亿美元的归处是一家名为Block.one的公司,20174月在开曼群岛注册。该公司的首席技术官丹拉里默(Dan Larimer)之前曾创建了基于区块链的金融服务平台BitShares以及加密货币发布平台Steemit


EOS是一种类似以太坊的区块链,其他公司可以在这个区块链上编写自己的软件。以太坊不仅是一种加密货币,更是一个可以运行以区块链为基础的计算机程序(即“智能合约”,Smart Contract)的平台。


以太坊有一个缺点,它处理交易的过程很慢,原因是以太网络中的每一个节点都必须跟踪每个帐户的结余记录和每个智能合约的状态。因此,以太坊每秒只能完成15笔交易。相比之下,EOS系统可以实现每秒数千笔交易的处理完成。这得益于在EOS系统中,把处理交易的任务“委托”给21个“区块生产者”这些生产者将由货币持有者组成的社区投票选出。


在投票过程中,投票权重大小与组织或个人所持有的加密货币的数量多少相对应,成正比。必然地,这种机制招来了不少的批评声音,其中之一就是以太坊的创始人维塔利克布特林(Vitalik Buterin),他认为这种投票机制会让该系统更容易受到“贿选”的影响,让一部分人得以进一步巩固自己在系统内的权力。之所以说是“进一步”,是因为通常情况下:前100个加密货币持有者拥有75%的货币。这100个人以及票选出来的21个区块生产者,是否会在系统内各自形成一个“自己人”的小圈子就像奥委会或国际足联那样的?这个小圈子,是否就是那个大部分加密货币信徒口口声声要“去掉”的“中心”?这个小圈子,是否可以实现有效地自我管理和约束?


大概是从20176月开始,EOS币开始在以太坊区块链上发售和交易。由于当时专门的EOS系统还没有被开发出来,所以当时发售的EOS币是基于以太坊的,是在以太坊网络上运行的。


在开始发售的大概一年之后,那些基于以太坊的EOS币被“冻结”了,这样做是为了让其价值在随后转移到真正的EOS区块链网络上。大概在20186月中旬,被冻结的EOS币终于解冻,也结束了已经一年时间被无比拖延的投票。


为期一年的投票期,确实够长的。之所以这么长,是因为最终结果要达到一个投票“基数”,为了选出21个区块生产者,货币持有者下注投票给候选人的货币的数量,要达到系统货币总量的15%15%的货币不会被交易,只是被用作数字账单,一旦投票结束,就会被返回给原持有者。


在投票过程中,货币持有者需要使用他们各自的私人秘钥,这就要求有很高的技艺了,因为如果一不小心就会在系统里为自己埋下安全隐患。对投票技术的要求,成为这次投票期如此漫长的一个可被接受的理由。而另外一个不怎么被接受的理由是,手握大量货币的人一直持观望态度好像只要涉及到投票,就必定会出现这种人。


ICO


如果ICO不出现,IPO仍会是人们津津乐道的一个热门词汇。若论ICO的取名是否占了IPO的便宜,尚没有明确的官方站出来解答。但有一点肯定的是,ICO省却了很多IPO的麻烦,比如:上会、过会、路演、保荐、承销、敲钟但在某一方面(或两方面,本质上是相同)ICOIPO有共同之处,即迅速让几家欢喜几家愁的涨停或跌停,只不过ICO的速度和幅度更甚IPO而已。


个别代币发行商在ICO时甚至都不用发布自己的区块链网络以及相应的加密货币,只要写个白皮书出来,哄一哄那些手握现金、几近癫狂的购买者就可以了。至于一年后究竟真的网络或币种是否能出的来,或者发行人是否已经跑到某个度假胜地的沙滩上自拍去了,这些都不得而知这些购买者对自己今天的事情都还没搞清楚呢,更何况一年以后的事情了。


ICO(InitalCoin Offering)是加密货币顺带催生出来的一种无论在写法还是规则上都与IPO极尽相似的一个名词。它也是加密货币公司为自己筹集资金的一种方式。曾几何时,只要有币种ICO,就会有大量不明就里的投资者,攥着大把大把的现金挤破了额头蜂拥而入。


专门追踪ICO的公司Coinschedule估计,截至20188月初,706ICO从机构投资和个人投资者手中筹集了近180亿美元。相比之下,2017年全年只有221ICO,筹资37亿美元。Coinschedule的数据还显示,2017年平均每月有18ICO发行。截至20187月,2018年的数字是每月99ICO。另据加密货币新闻网站CoinDesk的统计,ICO吸引来的代币买家在2016年投入了2.56亿美元,2017年投入了55亿美元,而仅在2018年的前两个月就投入了30亿美元。相比之下,2017~2018年上市公司通过IPO筹来的资金,都不好意思在这儿说了。


比特币的初衷是对中央监管和中间商的反感以及反对。而极具讽刺意味的是,在ICO发行商以“庞氏骗局”的手段欺骗了越来越多的投资者之后,更多的人希望官方政府介入进来,实施监管、管控。包括中国、韩国、美国在内的几个国家正在调查币圈普遍存在的价格欺诈和操纵的指控。中国和韩国已经禁止了ICO和加密货币的交易。


“庞氏骗局”也好,“南海泡沫”也罢,甚至是“黑郁金香球茎”,这些历史故事都劝不了也挡不住历历代代那些梦想着一本万利或者万万利的梦想家们。


ICO与加密货币、区块链是一体的。代币发行人创建一种加密代币,通常运行在自己(或别人)现有(或承诺会有的)区块链网络上,然后出售其中的一些以筹集资金用以开发自己的产品。几乎所有的这种加密货币的购买者都希望一旦该产品推出,相应的代币就会大幅升值,让那些提前购买的人获得可观的利润。彭博新闻社(BloombergNews)的记者马特莱文(Matt Levine)对这种现象有一个最恰当的比喻:他们(代币发行人)就像莱特兄弟(Wright brothers)出售航空里程来资助飞机的发明一样。


以太坊(Ethereum)就是以ICO这种方式起步的,在2014年靠首次发行代币筹集了1800万美元。Block.one通过ICOEOS币筹集了40多亿美元。2018年早些时候,运营着一项深受加密货币爱好者欢迎的即时通讯服务Telegram的公司,在将其加密货币出售给一群私人投资者时,筹集到的资金超过了17亿美元。


ICO也吸引了众多的机构投资。总部位于旧金山的Protocol Labs正在开发几个基于区块链的应用程序,包括“星际文件系统”(Interplanetary File System),该系统将向用户支付加密货币,让其他人使用他们多余出来的计算机容量,这是一种用户驱动版本的云存储公司,类似DropboxProtocol Labs已经向红杉(Sequoia)、联合广场(Union Square)和安德森-霍洛维茨(Andreessen Horowitz)等硅谷风险投资公司预售了价值5200万美元的加密货币。


ICO不同于IPO的地方在于,IPO是购买者购买公司的股票和投票权。而在ICO时,大多数代币发行商只是提供一种权宜之计。理论上,无论发行商在未来计划提供何种服务或产品,都可以在日后进行交易。根据产品项目的执行情况,购币者手中的“货币”在以后除了会升值外,也有可能根本就不值一文。


作为加密货币催生出来的一种产物,ICO身上也必定带有与比特币一样的意识形态。ICO提供了一种筹集资金的方法,用以构建从社交网络到云计算的所有应用的离散版本,允许用户在没有任何中央监管控制的情况下直接进行沟通或交易。持支持论者说,现代互联网实际上已经被少数几个大型公司所控制,这些公司运营着大多数在线活动所基于的网络平台。而通过建立离散版本的替代品,这种寡头公司的垄断力量可能会被打破。


往往,无论什么样的意识形态,对面都站着一个或几个截然相反的实际情况。ICO虽然避免了更为传统的筹款方式所带来的麻烦的文书工作和监管监督,但恰恰是在这一方面,现在开始引起权威机构的注意。


在越南,警方调查了由一家名为ModernTech的公司所经营的两种ICO,即PincoinIfan,该公司被指控以6.6亿美元的价格欺骗了买家。位于英国的BitConnect称自己是一个比特币借贷平台,它承诺其投资者每天的回报率超过1%。也就是说,你最开始投资1000美元,在一年后就将变成37800美元。美国得克萨斯州和北卡罗来纳州当局于20181月获得了对BitConnect公司运营和发行加密货币的禁令。几天之后,BitConnect表示将关闭,把责任归咎于政府禁令上。(2018年)911日,美国证券交易委员会SEC发布禁令,立即暂停比特币Tracker One和以太币Tracker One的交易,理由是:缺乏最新、一致和准确的披露信息。


即便如此,按照以往的投机“规则”,有多少退出者,一般也就相应有多少新进入者。波士顿学院(Boston College)的雨果贝内代蒂(Hugo Benedetti)和伦纳德科斯托维茨基(Leonard Kostovetsky)在一篇论文中发现,ICO非常有利可图,ICO发行价格和代币交易首日交易价格之间的平均回报率为179%。但他们也同时发现,在向公众发行代币后的120多天内,只有不到一半的此类项目仍保持活跃。所以说,要想获得高额回报,就看你选择在什么时候入圈儿,什么时候上岸了。


ICO带来的另一个问题是,其认股权凭证是否可以算作有价证券,其代币发行商(发行人)是否因此必须遵守已经成文的股票发行规范,这在现有的法律框架内还是一个悬而未决的问题。另外一个令人不安的法律困境是,对于启动代币发行项目的发行人所该承担的责任认定。要想让这种责任越来越清晰,目前唯一的一个办法就是等待案例诉讼以及法庭的进一步审理结果。


虽然在法律程序上滞后了,但就科技公司而言,它们的行动比监管机构要快了一些:FacebookGoogle、微软和Twitter都禁止了ICO的广告,理由是其潜在用户将面临财务风险以及欺诈。


谁是“中本聪”?


无论是谈论比特币的意识形态,还是讨论区块链的各种可能性行业应用,“中本聪”这个名字都是绕不过去的。但是,一旦你想展开来好好说说,最后的结果是不得不绕开。因为截至目前,无论是那些比特币的信徒,还是区块链的坚定看多者,都不知道“中本聪”这个人究竟是男是女,是日本人还是美国人,是一个人还是一群人……目前可知的是,在2008年,一个隐秘的密码学家,使用化名“中本聪”(Satoshi Nakamoto)发明了比特币。他(暂时用“他”)对传统的金融体系并不满意,所以就想自己创造一种电子版本的黄金或现金的替代物,这种替代性电子货币并不依赖于中间代理商,也不受政府或中央银行的直接管控。


时至今日,尽管比特币已经经历了十年的发展,但它及其众多变种,并未能实现中本聪最初的既定目标,也没有与他最初的意识形态达成一致。之所以这么说,是因为比特币本身的安全性很差。据一项估计,大约14%的大型加密货币的供应商都曾受到过黑客的攻击。比特币一直所坚持的分散化特性,让其交易速度不可避免地缓慢。对于用户而非投机者而言,没有专门的机构来维护、保护比特币消费者的相关利益。比特币(及其变种)的价格波动太大,没有多少人愿意把它作为商品或服务的交换支付手段之一。另外,又很少有商家愿意接受比特币这似乎形成了一个悖论。


无论中本聪躲藏在世界的哪个角落,他一定看得到由自己发明的比特币所引起的公众投机的疯狂现象。但比特币从来就不是投机的对象。201810月,中本聪在发给一个密码学邮件组的消息中说:“我一直在开发一种新的电子货币系统,完全采用点对点的形式,无需委托给第三方。”消息中还包含了一个链接地址,点进去是一篇9页长的白皮书,其中提到的技术被现在的比特币信徒们认定将必能颠覆现有的传统金融系统。比特币原本是作为现金或黄金的电脑版本,是VisaPayPal等公司运营的在线支付系统的“抵制审查和监管”替代品。如果对中央权威的信任可以被对计算机代码和数学的信任所取代,用户就可以省去中间的交易代理机构,直接彼此交易。


比特币来源于“密码朋克”(cypherpunk)运动,这是一种把厌恶政府和大公司的无政府主义与技术乌托邦式信念结合在一起的理念。持这种理念的人坚信,使用强加密算法将能够保持个人的安全的私密性,他们抵制任何符合政府规则的密码系统,相信计算机和加密技术可以解放和保护全人类。所以说,中本聪对比特币的设想,在一定程度上是一个有浓厚意识形态色彩的、政治层面上的项目。


20091月,中本聪挖到了第一批比特币,由此开启了加密货币的时代。


电子货币并不是什么新概念。计算机科学家大卫肖姆(David Chaum)1982年发表的一篇论文中,就建议使用密码学来创建电子货币。自上世纪90年代末以来,密码朋克就一直在研究这种构想。中本聪的发明之所以引人注目,是因为他找到了解决计算机电子货币的一个最大问题的方法如何在不依赖可信的权威机构检查每笔交易的前提下,防止用户重复使用同一枚电子数字货币。


在实物货币上,这个问题很容易解决。一旦一枚硬币或一张纸币花出去了,它的原主人就不能再使用它了。但数字货币只是电脑上的一串信息,而电脑的设计初衷是为了方便迁移和复制信息。中本聪通过将监管交易系统的工作交给用户,解决了这个问题。比特币被设计成一个永久的、不断增长的数字货币交易列表“区块链”。由于所有用户都有该系统交易记录的副本(账簿),一旦同一枚数字货币被使用了第二次,就会被所有用户发现。


中本聪将成熟的加密技术与数十年前的计算机学研究方法结合起来,创造出一个公开网络,让那些没有任何互信关系的参与者可以一次又一次地认同共享账簿上记录的事实。在中本聪的设想中,建构在区块链上的这套系统,根本就不需要一个中央机构来调控、监督数字货币交易。


比特币可以让人们在互联网上瞬间转移资金,交易过程中无需支付任何费用。在理论设计上,比特币可以让交易造假无法实现。原因在于,比特币是分散化的,所有交易都必须向网络上的每一个用户进行广播,以便他们能够更新各自本地版本的区块链副本。当双方想要进行交易时,他们会提醒其他人他们的交易意图。这些提醒交易被那些称为“矿工”的用户集捆绑成块,这些矿工们的工作就是维护交易记录并确保交易记录列表的完整性。每个区块都通过加密链接连接到它的前一个记录区块,这使得一旦交易完成,就几乎不可能更改交易记录。


2011年,Gawker网站上一篇文章把Silk Road带到众人面前,这是一个使用比特币的在线毒品交易平台。此后,比特币开始为更多的人所知道。在短短两年之内,比特币的总价值超过了10亿美元。再之后,就出现了各种比特币的变种,被称为“altcoins”,它们大多都使用了比特币的开源代码。现在,全球大概有2400万活跃的比特币钱包。一枚比特币的价值,在2010年时约为6美分左右,2011年时是1美元,在201712月时涨到了最高19700美元。截至20183月底,价格回落到7000美元以下,并在当年8月底徘徊在64006500美元之间。


比特币这种过山车式的价格走势,让一些人变得非常富有(只有100个账户拥有所有现有比特币总量的19%),这些“先富起来”的一部分人鼓励着更多的人快速进入,但如同他们一样丰厚获利的人很少,遭受巨额损失的人居多。


总部位于纽约的一家研究公司Chainalysis追踪了17个不同的比特币商品支付计算机的数据,发现每月交易额在20179月达到4.11亿美元的峰值,到20185月已经下降到6000万美元。


在中本聪所设计的系统中,他是地球上最富有的人之一。一般认为他拥有大约110万枚比特币,约占现有比特币总数的5%。当一枚比特币的价格达到逾1.9万美元的峰值时,他的身价约为200亿美元。


2011年以来,有不少的好事者一直在试图弄清楚中本聪到底是谁。但令人沮丧的是,几乎没有什么可靠的线索可供他们继续追查下去。在开发比特币的过程中,中本聪自称是一名男性,30多岁,住在日本,但即便是这样的信息也值得怀疑。有迹象表明,他可能生活在美国时区,但他的英语偶尔包含英式习语。


中本聪对央行“货币贬值”和部分储备银行制度的弊端所发表的一些类似于金科玉律的评论,使得早期的网络自由主义者比特币狂热者声称他是他们自己人中的一个。


无论把中本聪归纳为哪一类的人,有一件事是肯定的:他非常重视自己的隐私。为了注册Bitcoin.org,他使用了Tor,这是一个被黑市商人、记者和持不同政见者使用的在线追踪工具。


尽管如此,还是有无数热心人声称找到了各种各样版本的中本聪真身“候选人”,从日本数学家到爱尔兰研究生。2014年,《新闻周刊》(Newsweek)认为是一名美国工程师多里安普伦蒂斯中本聪(Dorian Prentice Satoshi Nakamoto),但他断然否认了这一说法。第二天,中本聪此前使用的一个论坛账户五年来首次发帖称“我不是多里安中本聪”尽管该账户也存在疑问。


人们也将注意力集中在哈尔芬尼(Hal Finney)身上,他是一名密码学专家,也是一名经验丰富的程序员和一个资深密码朋克。在比特币的首次交易中,他是接收方,中本聪是发送方。芬尼已于2014年去世。记者安迪格林伯格(Andy Greenberg)曾研究过芬尼和中本聪之间的私人电子邮件,得出的结论是,芬尼可能不是比特币的创造者。芬尼本人也一直否认自己是中本聪。


相反,澳大利亚计算机科学家克雷格赖特(Craig Wright)2016年明确表示,他就是那个所有人都在寻找的人。赖特邀请了几家新闻机构来见证他通过使用密匙验明真身。他说自己将通过把一枚比特币从中本聪的藏匿处转移出来,以此让大家相信。后来,他决定不这么做了,因为网上有一则报道称,如果他证实自己是比特币的创建者,将会以“助长恐怖主义”为由,遭到逮捕,于是他决定不这么做。但事实证明这个故事是假的。


根据另一种理论,中本聪实际上是一群人。但就目前而言,他或他们的身份仍然是个谜。一些人认为,中本聪的退出是一个原则性问题,是为了强调货币分散化的意义所在。更或许,他就是想做一名不出世的隐士,就是想过安静的生活。


比特币:to beor not to be


比特币在以后是死是活,是去是留,是优币还是劣币,其实都是同一个问题。


如今,市面上有多达数千种电子加密货币供人们选择,除了比特币,还有它的各种“山寨币”(altcoins),比如:以太币(Ether)MoneroDashLitecoin。比特币的创建人中本聪曾称,人们不能相信各国央行不会通过印钞来让本国货币贬值,因此他对可以被开采出来的比特币数量设定了严格限制2100万枚。最后一批比特币将于22世纪中叶开采完。比特币发行商说,与传统货币不同的是,固定供应可以确保比特币不会受到通胀的侵蚀。


现实情况并不像中本聪所预料的那样,比特币仍未能成为一种已确立的货币,让它作为其意识形态支持者所希望的作为传统金融体系中黄金与现金的替代品蓬勃发展起来。


其中一个重要的原因是,不便于用户使用。所有比特币交易的参与者都必须下载专业的软件,而将传统资金投入比特币的生态系统或从比特币的生态系统中提现出来,也是一件非常繁琐的事情。此外,虽然缺乏中央权力使这个系统能够抵御各种胁迫的企图,但这也意味着如果出了问题,没有人来收拾残局。


中本聪最初的想法是,比特币用户将成为自己的银行,由用户自己来负责资金的安全。这种设想,无论是听起来还是现实中做起来都比较难。如果你的优盘或计算机硬盘损坏了或丢失了,那么你的比特币也就一去不复返了。


因此,许多用户将他们的比特币存储在交易所,即允许用户用普通货币交换密码的公司。但许多交易所都是由非专业人员来操作的,而且存在被黑客攻击的重大风险这方面的记录已经有很多了。一些网络犯罪分子把加密货币作为“人质”来向其所有者索要赎金。


当比特币被盗时,没有任何的后续保险计划能使比特币的所有者不蒙受损失。即使在被盗之前,也没有任何用户可接受的任何预防保护措施。中本聪在最初的论文中就指出过,使用比特币,要想退款(当信用卡持有人对交易提出异议时使用)是不可能的。


比特币自身的结构性特点是另外一个问题。单个交易业务区块的大小是固定的,网络强制每10分钟产生一个新区块。实际上,这将比特币的吞吐量限制在每秒7笔左右。相比之下,Visa的支付网络可以管理数万个账户。因此,当对比特币交易的需求量很高时,系统就会阻塞。用户不得不接受他们的交易可能会被推迟或根本不可能完成的情况发生其中一个解决方法就是向矿商交付额外的费用,作为优先交易的奖励。中本聪曾希望,比特币的交易费用能被控制在一美分以下。但在2017年末的繁荣期,比特币的交易费用曾一度达到55美元,之后降至0.65美元左右。


现实的正当交易中,对比特币的使用都很谨慎。摩根大通(JPMorgan)2017年发布的一份报告发现,在前500家最大的在线零售商中,只有3家接受比特币,低于2016年的5家。在那些已经停止支持比特币的公司中,有旅游公司Expedia和经营在线视频游戏商店SteamValve该公司将“高昂的费用和波动性”作为拒绝的理由。


不稳定性、缺乏安全保障机制,以及偶尔的拥堵,都导致了比特币的贬值。因此,比特币在经济边缘地带的应用表现倒是很好。其中一种用途就是在网络黑市上购买毒品和其他危险物品。在黑市上,交易双方都已经准备好了忍受比特币身上的各种不利因素,因为他们想掩盖自己的交易行踪。


在十年的发展过程中,为了使自己更适合其原始用途作为新型的交换手段比特币已经做了不少的改变,以弥补自身缺陷:缺乏安全保护、令人眼花缭乱的价格波动、复杂的软件、缓慢的吞吐量和对电力的巨大需求。咨询公司普华永道(PricewaterhouseCoopers)的分析称,比特币开采每年至少要消耗22万亿瓦特(terawatt;太瓦)的电力,而且高峰时可能高达73万亿瓦时(TWh),这与奥地利整个国家一年的用电量大致相同。第二大受欢迎的加密货币以太币(Etalum)一年可以消耗21万亿瓦时电量。


但这些改变尚未被大众所接受与认可。至于比特币最初的卖点不受任何中央机构控制的自由对普通民众而言并没有多大的吸引力,他们中的大多数人只想要一个安全易用的支付系统罢了。


对于正当交易的双方来说,为了让商家开始接受比特币,需要有来自消费者的需求。但为了让消费者愿意使用比特币,他们则期望有商家能接受这种形式的支付手段要打破这种僵局,比特币必须比其它支付机制具有更令人信服的优势,安全和交易性是最起码的要求。


201712月,深陷经济困境的委内瑞拉政府宣布,已经创造出一种据称由该国庞大的石油储备做后备支持的加密货币petro。这在一定程度上是为了规避美国的经济制裁。委内瑞拉总统尼古拉斯马杜罗(Nicolas Maduro)称,在上市当天,petro的预售已筹集到7.35亿美元的外汇。


然而,许多加密数字货币在以后将无处可去。 Deadcoins.com是一个跟踪垂死加密货币的网站,列出了大约900种被它们的创造者或其用户抛弃的加密数字货币。


有些比特币的山寨币种是想诚心诚意地去试图解决一些比特币存在的广为人诟病的问题,其中之一是比特币并不是真正的匿名的。如果很多比特币可以与用户的真实身份关联起来,那么区块链就会显示出他收到这些比特币的每一笔交易记录这对FBI特工来说是一个很大的帮助。2013年,FBI逮捕了一个早期在线黑市的创始人罗斯乌布利希特(Ross Ulbricht),这个黑市从事比特币交易业务。


ZcashDashMonero都旨在为用户带来更多的隐私。特别是Monero,在互联网上一些“黑暗”角落,它迅速成为了比特币的热门替代品。与此同时,BasisCarbon Tether等所谓的“稳定币”(stablecoin ),试图抑制使加密货币对投机者具有极大吸引力的价格波动性。Tether称,其每枚加密货币都有一美元作后盾支撑。目前约有25亿枚Tether币在流通。2017年,该公司承诺聘请外部审计师,以证明它确实拥有很多真正的现金支持这些数字货币。20183月,该公司仍未进行审计,宣布已与其聘用的审计公司分道扬镳。


行业应用

区块链上的每一个区块,就是现在互联网上的每一个网站?或者说,区块链就是“云计算互联网”上的一个个专有网络的链接?在这个专有网络上,可以架构各种应用,此种“应用”就类似于企业(行业)信息化过程中的大型IT项目或企业级软件?而种种“应用”必定是否又是跨企业间,跨行业间,跨地理区域的,因为只有这样才能形成“链”?


区块链是加密货币的基础底层技术。许多初创公司都希望从区块链中获益。从本质上讲,区块链是一个被设计用于在多用户之间分发的数据库,它是不可变的,可以在不受任何中央权威监督的情况下工作,并且不需要用户彼此间信任。人们普遍认为,区块链的这些特性,使其适合于各种各样的新业务应用程序。无论是创业公司,还是诸如IBMOracle这样的大公司,现在都正试图探索基于区块链技术特性智商的新应用。


例如,区块链的不变性和分布式特性似乎是用来精简供应链的一个完美选择。一个国家的小部件制造商,其运输代理商和在另一个国家的客户,以及发货方端和收货方的海关当局都可以使用相同的数据库来跟踪这个小部件。另一个很有希望的应用想法是,提供一份不会被任意篡改的交易记录,以记录从财产契约到钻石来源的一切交易记录。


根据行业咨询公司CrunchBase的数据,2018年的前5个月,区块链初创企业从风险投资公司筹集的资金超过13亿美元,而2017年全年约为9.5亿美元。亚马逊、IBM、微软、Oracle等公司的云计算平台允许用户在自己的业务中尝试使用区块链。埃森哲和普华永道等专业服务公司正在争先为客户提供区块链技术方面的建议和咨询服务。


对于行业应用,各大科技公司也正展开竞赛,竞相追赶。IBMOracle、亚马逊等科技公司正为它们的客户提供尝试区块链应用的机会。毕马威及其大多数竞争对手公司,也在争相为自己客户提供关于区块链咨询方面的服务。一家专门研究加密货币的咨询公司Diar,列出了许多与区块链相关的专利申请,申请这些专利的公司五花八门,其中包括金融类公司美国银行,芯片制造商英特尔,电力公司RWE,以及通信公司英国电信。


区块链技术的潜在应用看起来相当有吸引力,但开发这些技术的进展比预期的要慢得多,一些应用效果的成功被明显夸大了。由于耗电量惊人,速度慢,驱动加密货币的区块链必须被重新改造,以便在商业中使用,这可能会使它们不那么独特,而更像其他数据库技术。虽然围绕这一技术的兴奋度让有兴趣的各方在谈判桌旁坐下,但大多数区块链项目仍处于探索阶段。


将业务部署到区块链上就像部署任何其他大型IT项目一样复杂。那些参与前期规划阶段的人仍然需要提出一些老生常谈的问题,比如:究竟可以用来做什么?一家公司有什么必要一定要花费这样的投资?由谁来设计系统?如果系统出现问题,将由谁来负责?除此之外,一旦建立了这样一个系统,仍然会有很多繁重的后续工作要做。


在部署区块链应用时,其中一个重要的问题是业务人员与技术人员之间的相互不理解这是亘古不变的“历史问题”。由于区块链和加密货币的复杂性是众所周知的,其他行业的非专家人员最终可能会被各种技术术语搞糊涂,而那些唯技术论的拥护者则对这些技术的潜力兴奋无比,以至于没有充分注意到他们想要改革的行业的重要细节。无论区块链的好处如何,其行业应用都不会在一夜之间到来。


像加密货币一样,区块链也被过度炒作了。由于其分散特性,区块链总是比标准数据库更慢、更麻烦。但是区块链开发人员试图通过取消诸如工作证明之类的功能来弱化这些问题在向任何人开放的公共系统中,这些功能是必要的,但在为私人设计的系统中却是多余的。与加密货币一样,区块链推动者对监管的明智态度也许会有所帮助。一些聪明的区块链玩家会以他们遵守金融、个人数据等的相关规定作为卖点。


使区块链中的数据难以更改的加密结构很容易被用户接受。当它们在财务账户或官方文件等事情上增加额外的安全层时,这种做法可能会很有用。然而,就目前而言,几乎所有区块链项目仍处于试验阶段。大多数在以后极有可能会失败。


区块链还有一个可能性很高的应用,通过提供一个每个人都可以使用的共享数据库,以减少公司之间对话所需的耗时管理。在现有系统极少且没有现任中央监管机构的情况下,这可能是最容易的。经常提到的两个例子是贸易融资和国际货币流通。


其他引人注目的用途可能还会出现。但值得记住的是,大型IT项目这正是区块链的意义所在往往既繁琐又缓慢,即便它们是由一家公司承担。如果它们需要几家公司合作,则需要更长的时间。所以无论发生什么,区块链的支持者都需要耐心。


WePower是一家立陶宛的初创企业,旨在改变可再生能源项目的支付方式。WePower创始人尼克马丁纽克(Nick Martyniuk)表示,推动全球风能和太阳能经济增长的政府担保价格正在下降。因此,他的公司希望帮助可再生能源的开发商筹集资金,方法是出售他们的电厂一旦建成后将产生的电力的“认股权”。


客户现在将购买一个运行在以太坊Ethereum公司区块链平台的“智能合约”(smart contract,指一份能自动执行原本需要手动才能完成任务的协议。智能合约就是任何能自行执行部分功能的协议),该合约将在稍后为他们提供电力。


曾做过能源交易员的马丁纽克表示,使用区块链有几个优势。铸造厂和炼铝厂等大型能源用户已经与发电站就此类合同进行了谈判,但这些合同往往既复杂又耗时。而区块链的合同可以直接出售,允许小公司也许有一天会是个人也可以使用。这样的合同和其他加密资产一样容易交易,在电力协议中创造了一个二级市场。


运行加密货币的区块链可能比跟踪电子现金的交易历史有更广泛的应用。投资者已经注意到了这一点。欧洲第二大银行桑坦德银行(Santander)表示,采用区块链可以为金融业每年节省200亿美元的后台成本。


创造性思维已经开始转向各种奇特的应用。一家荷兰公司LegalThings20184月宣布,它希望在区块链上添加性许可,情侣们会先签署一份不可更改的电子合同,然后进一步,再将副本发送给成千上万的陌生人,以备不时之需。


大多数商业区块链与比特币原始版本共享的特性是,存储在区块链中的信息是由系统用户保存的,而不是由中央机构保存的,而且每个条目都以加密方式与之前和之后的条目链接在一起。但企业并不认同比特币创造者的意识形态动机,因此它们可以抛弃它们不需要的部分比特币技术。例如,比特币和以太坊Ethereum区块链都是公开的,任何人都可以检查,因此它们需要对所有交易进行正式的验证。但很少有企业愿意向公众公开它们的后台功能,因此,大多数企业区块链既是私有的,也是“许可的”,这意味着访问权限仅限于受信任的用户。Corda是一家专注于金融领域的区块链公司,由r3(一家由银行组成的财团)Hyperledger Fabric(最初由IBM和一家名为Digital Asset的公司开发)以这种方式运作。只允许受信任的参与者访问,无需使用像许多加密货币用来更新列表时的记录证明系统。


其他的区块链技术供应商削弱了使比特币交易不可变的加密技术。其中一个原因是,欧洲的数据保护法赋予个人要求将其数据从公司服务器上删除的权利,并对不遵守此规定的公司以及个人处以巨额罚款类似的规则也适用于美国的医疗数据。但是标准区块链中的条目一旦创建,就不能更改。埃森哲开发了一个可变的区块链,可以修改单个区块的内容,但会留下一个数字“疤痕”,表明它们已经被修改过了。


一些商业用户根本不喜欢使用“区块链”这个术语,可能是因为他们想要将自己与加密货币以及它们有时不太好的声誉区隔开来。CordaDigital Asset和其他一些公司喜欢将其称为“分布式分类账本技术”。但是无论游戏的名字是什么,它都缺少可被接受的用途。


一个常见的方法是通过允许所涉及到的不同实体,利用相同的记录来顺畅运作业务。埃森哲金融服务董事总经理西蒙怀特豪斯(Simon Whitehouse)认为,通过允许供应商、船运公司、进口代理、海关官员等共享交易记录,区块链可以帮助简化供应链。他表示,这也将使供应链跨越国际边界时的争端解决变得更容易一些。目前,所有参与供应链的人都使用他们各自的专有系统来跟踪货物,因此相同的数据以不同的格式,在不同的地点被使用和记录,在交易过程中不得不从一个数据库切换到另一个数据库。而用一个每个人都可以使用的分布式单一数据库来替代所有这些,可以节省很多钱。埃森哲已经在一家大型科技公司开始推行此类应用。


金融业也正在试验区块链技术的应用。Fusion LenderComm是由一家名为Finastra的公司开发的应用,它运行在r3的区块链上。它旨在简化银团贷款业务,其中银行集团共同为基础设施等项目提供大额贷款,将单个银行的系统替换为任何贷方都可以使用的共同基础设施。


加拿大银行(Bank of Canada)和新加坡金融管理局(Monetary Authority of Singapore)正联手调研区块链作为国际支付的一种手段。不同国家的银行运行的计算机系统通常彼此之间不容易沟通,这使得跨国支付变得速度慢、成本高。一个共享的分类帐本可以减轻许多行政管理方面的负担。桑坦德银行推出了一款名为One Pay FX的智能手机应用,用户可以在几秒钟内发送国际支付,并告知他们何时到达。付费外汇使用的不是标准的国际金融管道系统,而是一个由美国Ripple公司运营的封闭、受信的准区块链系统。


保护区块链中的条目不被篡改的加密技术,也可以用于构建从财产契约到公司账户的所有业务中。有一些国家最著名的是洪都拉斯已经开始考虑将他们的土地登记册放在区块链上以防止欺诈。大型物流公司DHL正在测试这项技术是否适用于药品的运输。Everledger20183月筹集了1040万美元的资金,其目标之一就是利用区块链来追踪钻石的来源,从钻石的产地到佩戴者的手指。


尽管区块链这项技术潜力巨大,但大多数使用它的尝试仍处于试验阶段。洪都拉斯的区块链最初是在2015年宣布的,最终在官方漠不关心的态度下被放弃了。一些所谓的成功应用的结果也被过分夸大了。2018年早些时候,有大量报道称,塞拉利昂利用一家名为Agora的瑞士初创企业的软件,进行了世界上第一次区块链选举。该报道指出,这次选举其实是在其自己的数据库中进行统计的,该数据库“没有以任何方式使用区块链”。看来,Agora只是站在观察者的角度来观察选举,其区块链的记录与官方的不符。


区块链的优势经常被言过其实的夸大了。由于在所有参与者之间进行数据迁移所涉及到的管理费用,区块链的效率不如集中式数据库高,而随着用户数量的增加,费用高、效率低下这些问题还会变得更糟。当加拿大银行试图利用区块链来处理国内支付(这种方式已经非常有效)时,发现区块链在这时并没有任何好处。一家大型数字支付公司Stripe在尝试了三年之后,放弃了区块链的应用测试,将其描述为“缓慢而被过度炒作的”。


经营着一家专为退休人员服务的金融服务公司True Link的凯施坦克科姆(Kay Stinchcombe)说,把区块链称为“事实机器”(truth machines)是毫无用处的。许多产品如钻石或奢侈手袋都已经有了真品认证证书。区块链可以让买家放心,这些证书没有被篡改。但这并不等同于证明它们就是真的。“如果你把垃圾放到区块链上,你得到的就是分布式的加密垃圾。”他指出。


Verisart公司希望通过提供区块链技术驱动的艺术品来源证明来减少艺术品欺诈,这就是一个很好的例子。区块链可能会让核实声称钻石来源合法的文书工作变得更容易,但它不能阻止矿主谎称他们的产品是合法的这种现象类似于ERP部署完毕后,要想发挥出系统的应用作用,是基于从数据段输入原始数据,但如果录入人员录入的数据本身就不准确,你也就别指望得到一个期望的结果了。


区块链技术的追捧者们也开始意识到,即使区块链可能是适合手头工作的工具,他们仍然需要解决与其他大型IT项目相同的问题。提出一个新的标准是容易的。关键是要让所有人,包括几乎不喜欢彼此的竞争对手,就一些重要细节达成一致,比如谁将负责,系统将如何构建,数据格式将如何工作,以及如果有人想离开会发生什么。正如《英国医学杂志》(British Medical Journal)的区块链怀疑论者戴维杰拉德(David Gerard)所言:“区块链并不能解决就你想做什么和如何做才能达成一致的根本问题。”r3的布朗表示,将区块链应用于金融业等监管严格的行业,意味着要让监管机构放心,这些系统可以按计划运行,系统风险可以最小化。




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本文作者2019-3-18 14:27
41caijing
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